Quanti pianeti ci sono nella nostra galassia ?

Ogni stella del cielo è un sole. Proprio come il nostro Sole molte stelle sono circondate da pianeti.

Poichè questi pianeti di per sè non emettono luce, gli astronomi devono usare degli espedienti particolari per riuscire a trovarli.

I pianeti extrasolari, detti anche exopianeti, sono pianeti esterni al nostro sistema solare.

I primi exopianeti furono scoperti nel 1992 nei pressi della stella nana scura PSR 1257+12.

Si suppone siano deserti ghiacciati e rocciosi sopra i quali i loro Soli sferzano tempeste di onde radio.

Ormai, la scoperta di pianeti nuovi è quasi all’ordine del giorno e fino ad oggi son stati scoperti più di 500 pianeti extrasolari, qualcuno di questi potenzialmente abitabile.

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Come abbiamo detto i pianeti non emettono luce e visto che gli exopianeti sono lontani da noi è molto raro che la luce delle stelle che li circondano sia sufficiente da renderli visibili.

Allora come si fanno a scoprire nuovi pianeti? 

Gli astronomi vanno alla ricerca mirata di stelle la cui luminosità si modifichi a intervalli di tempo regolari.

Quando la stella diminuisce la propria luminosità, è probabile che uno dei suoi pianeti le stia passando davanti.

Da come si modifica la luminosità e da quanto spesso il fenomeno avviene, si possono stimare il peso e la grandezza del pianeta. E questo a sua volta rivela agli astronomi di quale materiale è composto probabilmente il pianeta : se si tratta di un gigantesco gassoso come Giove o di un pianeta roccioso come la Terra.